Потсдам был основан в X веке на месте деревни Славик племенем полабских славян гавелян и получил название «Подступим» или «Позтупимый», что означает «место на склоне горы». Первые упоминания о нём относятся к 993 году, когда император Оттон III даровал эту землю Кведлинбургскому аббатству. В дальнейшем Потсдам упоминался как городок (теперь уже германский, а не славянский), пока в 1345 году не получил статус города. Однако, ещё в 1573 году он оставался маленьким торговым городом с населением 2000 жителей. Большой урон Потсдаму нанесла Тридцатилетняя война (1618-1648), уничтожившая примерно половину города.